Qu'est-ce que le rayonnement ultraviolet?

Le rayonnement ultraviolet (UV) provient de sources naturelles (comme le soleil) et de sources artificielles (comme la lumière noire, les appareils à souder, les lasers et les appareils de bronzage).

Une trop grande exposition aux rayons UV naturels ou artificiels peut entraîner le cancer de la peau et d'autres problèmes de santé graves.

Heureusement, il existe plusieurs moyens très simples pour vous protéger, vous et votre famille.

Soleil et rayonnement

Le soleil est une étoile située à environ 150 millions de kilomètres de la terre. Sans lui, il n'y aurait aucune vie sur terre, il y ferait noir et très froid.

Une réaction nucléaire dans le noyau central du soleil crée de très grandes quantités de rayonnements. Cette énergie, aussi appelée « spectre électromagnétique », se présente sous forme d'ondes radio, de micro-ondes, de rayonnement infrarouge, de lumière visible, de rayons ultraviolets, de rayons X et de rayonnement gamma.

Selon de leur longueur d'onde, différents types de rayonnement solaires ont différents impacts :

Les infrarouges nous procurent de la chaleur.

La lumière visible nous permet de voir.

Les rayons ultraviolets ont des effets sur notre santé.

Spectre électromagnétique

Diagramme du spectre électromagnétique
Spectre électromagnétique - description

Il s'agit d'une image des différents types de radiation électromagnétique.  Elle se présente sous forme de graphique linéaire où les formes de radiation électromagnétique apparaissent le long d'un continuum par ordre décroissant de taille et d'intervalle.

Les rayons électromagnétiques apparaissent en deux couches. La couche supérieure affiche un intervalle général de tous les types de rayonnement électromagnétique. La couche inférieure affiche un intervalle détaillé de rayonnement ultraviolet, de lumière visible et de rayonnement infrarouge.

La couche supérieure de l'image qui montre le rayonnement électromagnétique affiche les rayons en fonction de l'énergie la plus élevée et de la plus courte longueur d'onde, jusqu'à l'énergie la plus faible et la plus grande longueur d'onde. 

De gauche à droite apparaissent :

  • Rayons gamma (la longueur d'onde s'étend de 10 à la puissance de -12 mètres,  à 10 à la puissance de -11 mètres)
  • Rayons X (la longueur d'onde s'étend de 10 à la puissance de -11 mètres, à 10 à la puissance de -8 mètres) 
  • Rayonnement ultraviolet (la longueur d'onde s'étend de 10 à la puissance de -8 mètres, à 10 à la puissance de -7 mètres)
  • Lumière visible (la longueur d'onde s'étend de 10 à la puissance de -7 mètres, à 10 à la puissance de -5 mètres)
  • Lumière infrarouge (la longueur d'onde s'étend de 10 à la puissance de -5 mètres, à 10 à la puissance de -3 mètres)
  • Micro-ondes (la longueur d'onde s'étend de 10 à la puissance de -3 mètres, à 10 à la puissance de -1 mètre)
  • Onde-radio (la longueur d'onde s'étend de 10 à la puissance de -1 mètre, à 10 à la puissance de 6 mètres et plus).

Le rayonnement électromagnétique avec l'énergie la plus élevée et la longueur d'onde la plus courte est le rayon gamma. Le rayonnement électromagnétique avec l'énergie la plus faible et la longueur d'onde la plus longue est l'onde-radio.

La deuxième couche de l'image affiche de l'information détaillée sur l'intervalle de rayonnement ultraviolet, de lumière visible et de rayon infrarouge. Les rayonnements apparaissent  le long d'un continuum en commençant par les types de rayons ultraviolets, en continuant avec la lumière visible et en finissant avec les rayons infrarouges.

Le rayonnement ultraviolet possède différents types de rayonnements. Les types de rayonnement apparaissent de gauche à droite en ordre décroissant en tant que rayons UVC, UVB et UVA.

  • Les UVC apparaissent comme émettant dans la gamme de longueur d'onde de 100 à 275 nanomètres.
  • Les UVB apparaissent comme émettant dans la gamme de longueur d'onde de 275 à 325 nanomètres.
  • Les UVA apparaissent comme émettant dans la gamme de longueur d'onde de 325 à 375 nanomètres.

Le long du même continuum de l'image, la lumière visible apparaît après les ondes de rayonnement ultraviolet. La lumière visible apparaît comme émettant dans la gamme de longueur d'onde de 375 à 725 nanomètres.

Après l'affichage de l'intensité de lumière visible, les rayons infrarouges sont placés en dernier le long du continuum. Le rayonnement infrarouge apparaît comme émettant dans la gamme de longueur d'onde de 725 à 825 nanomètres et plus.

Types de rayons ultraviolets

Le rayonnement ultraviolet est un rayonnement invisible qui émet dans la gamme de longueur d'onde de 100 à 400 nanomètres (nm). Un nanomètre représente un milliardième de mètre. Il a une longueur d'onde plus courte que la lumière visible et contient plus d'énergie. Selon sa longueur d'onde, il peut traverser la couche d'ozone et avoir différents effets sur la santé. Plus sa longueur d'onde est courte, plus il est nocif; cependant, il pénètre alors moins facilement la peau.

Le rayonnement ultraviolet se divise en trois bandes :

  1. Les UVA ont une longueur d'onde de 320 à 400 nm. Bien que leur énergie soit inférieure à celle des UVB, ils pénètrent dans le derme et sont responsables du bronzage immédiat, du vieillissement prématuré de la peau et peuvent jouer un rôle dans l'apparition de certains cancers de la peau. Les UVA ne sont pas facilement absorbés par la couche d'ozone; à peu près 95 % réussissent à la franchir.
  2. Les UVB ont une longueur d'onde de 280 à 320 nm. Ils ne pénètrent que la couche protectrice de l'épiderme. Ils sont responsables du bronzage à long terme et des coups de soleil, ainsi que de la plupart des cancers de la peau. Une grande part des UVB est absorbée par la couche d'ozone; seulement 5 % se rendent à la surface de la terre.
  3. Les UVC ont une longueur d'onde de 100 à 280 nm et sont les rayons UV qui ont le plus d'énergie. Ils sont très dangereux pour toutes les formes de vie (même à très faible dose). Par contre, ils ne traversent pas la couche d'ozone et n'atteignent jamais la terre. Ils sont créés de façon artificielle pour tuer des bactéries.

Conseils sur la sécurité au soleil

Le saviez-vous?

Vous devez vous protéger des rayons UV même s'il fait nuageux, car jusqu'à 80 % des rayons du soleil peuvent traverser une couche nuageuse légère, la brume et le brouillard.

  • Couvrez-vous. Portez un chandail de couleur pâle et à manches longues, un pantalon et un chapeau à large bord fait de tissus qui permettent la circulation de l'air. Veillez à ce que les lunettes de soleil que vous achetez offrent une protection contre les rayons UVA et UVB.
  • Limitez le temps que vous passez au soleil. Restez à l'abri du soleil et de la chaleur entre 11 h et 16 h. Le soleil est à son plus fort lorsque votre ombre est plus petite que vous. Recherchez des endroits où il y a beaucoup d'ombre, comme un parc ayant de gros arbres, des toits partiels, des auvents, des parasols ou des abris contre le soleil de style gazebo. Apportez toujours un parasol à la plage.
  • Consultez les indices UV. Écoutez votre radio ou télévision locale, ou vérifiez en ligne les indices UV de votre région. Lorsque l'indice UV est de 3 ou plus, portez des vêtements de protection, des lunettes de soleil et appliquez un écran solaire.
  • Appliquez un écran solaire. Appliquez un écran solaire lorsque l'indice UV est de 3 ou plus.
  • Buvez beaucoup de liquides frais, surtout de l'eau, avant d'avoir soif.  Si les journées ensoleillées sont aussi accompagnées de chaleur et d'humidité, restez au frais et hydratez-vous afin d'éviter les maladies causées par la chaleur. La déshydratation (quantité insuffisante de liquides dans le corps)  est dangereuse, et la soif n'est pas toujours un bon indice de la fréquence à laquelle vous devriez boire.
  • Évitez d'utiliser les lits de bronzage. Si vous les utilisez, vous devez comprendre leurs risques et savoir comment vous protéger.

Facteurs agissant sur l'intensité des rayons ultraviolets

Le niveau (intensité) des rayons UV qui atteignent la surface de la terre dépend de plusieurs facteurs :

  1. L'heure du jour - Les rayons UV du soleil atteignent leur intensité maximale au midi solaire, ce qui survient au Canada entre 12 h et 13 h 00. C'est le moment de la journée où le parcours des UV dans l'atmosphère est le plus court, ce qui augmente l'intensité des rayons UV sur la terre.
  2. La saison - L'angle d'inclinaison du soleil varie avec les saisons, ce qui influence aussi l'intensité des rayons qui atteignent le sol. Les rayons ont une intensité maximale au printemps et en été, mais on se doit de rester vigilant même en hiver, surtout lorsqu'une grande surface de neige fraîche peut refléter les UV.
  3. La couche d'ozone - Une diminution dans l'épaisseur de la couche d'ozone fait augmenter l'intensité des UV. Cet effet est plus prononcé au printemps et est lié aux émissions de gaz à effet de serre. Plusieurs polluants, comme le chlore provenant des chlorofluorocarbures, accélèrent la destruction des molécules de la couche d'ozone.
  4. Les conditions météorologiques - La couverture nuageuse peut aussi grandement influencer la quantité de rayons UV qui atteignent le sol. Les nuages foncés et chargés d'humidité peuvent absorber jusqu'à 80 % du rayonnement. Les UV sont toutefois moins absorbés par les nuages légers en haute altitude. Les nuages épars peuvent augmenter la quantité d'UV au sol dû au phénomène de réflexion. L'intensité des UV dépend aussi de la pression atmosphérique qui influe sur les conditions météorologiques. Si la pression est élevée, la couche d'ozone est plus mince, alors que si la pression est plus faible, la couche d'ozone sera plus épaisse.
  5. La réflexion par certaines surfaces - La neige fraîche et immaculée peut refléter jusqu'à 85 % des rayons UV, tandis que d'autres surfaces (comme le sable, le béton et l'eau) ont un potentiel de réflexion moindre. Par exemple, si l'indice UV est de 4 par une belle journée ensoleillée du mois de mars sur les pentes de ski, sa valeur peut atteindre 7 à cause de la réflexion sur la neige.
  6. L'altitude - Le rayonnement UV augmente avec l'altitude (au-dessus du niveau de la mer), car l'atmosphère est plus rare et absorbe moins les UV. L'indice UV mesuré au sommet d'une montagne à Jasper sera supérieur à l'indice UV mesuré dans la ville d'Edmonton. À une altitude de 2 000 mètres, l'indice UV est de 30 % plus élevé que celui mesuré au niveau de la mer.
  7. La latitude - Les UV sont plus intenses à l'équateur, où l'indice UV peut atteindre des valeurs de 12. Au Canada, on mesure un indice UV maximal dans la partie sud de l'Ontario tandis que la valeur minimale est mesurée au pôle nord.

La couche d'ozone

La couche d'ozone protège les gens des rayons dangereux du soleil. Toutefois, avec les années, le rejet de certains produits chimiques dans l'environnement a endommagé la couche d'ozone. La quantité de rayons UV qui atteint la surface de la terre augmente au fur et à mesure que la couche d'ozone s'amincit.

Conscients du problème, de nombreux pays, dont le Canada, ont pris des mesures pour protéger la couche d'ozone, concentrant leurs efforts sur le contrôle de la production et de l'utilisation de produits chimiques reconnus pour endommager la couche d'ozone. Ces produits sont surtout utilisés en réfrigération et en climatisation.

En 1987, le Canada fut l'un des 24 pays à signer le Protocole de Montréal relatif à des substances qui appauvrissent la couche d'ozone. C'était le premier accord international visant à limiter l'utilisation des destructeurs d'ozone. Depuis, plus de 70 pays ont signé le Protocole de Montréal.

Le Canada a réduit sa production de toutes les substances appauvrissant la couche d'ozone et a pris des mesures pour contrôler leur consommation à l'aide de règlements faisant partie de la Loi canadienne sur la protection de l'environnement.

Ce que fait le gouvernement du Canada pour vous protéger

Le Bureau de la protection contre les rayonnements des produits cliniques et de consommation de Santé Canada évalue, surveille et tente d'atténuer les risques pour la santé et la sécurité associés aux appareils émettant un rayonnement et à d'autres sources de rayonnement, y compris aux appareils de bronzage.

L'Agence de santé publique du Canada surveille le cancer au Canada et met au point des programmes pour réduire les risques de cancer. Santé Canada met aussi l'accent sur la sensibilisation du public à la protection solaire et aux effets néfastes du rayonnement ultraviolet.

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